PSPF| Chedino Julia Gunther

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For the past eight years, I have been working on a long term project “Proud Women of Africa”: an ongoing narrative which documents female activists and their personal or public struggles to affect social change in the communities in which they live. Some of the women actively campaign for change. Others encourage change by setting an example. But all, in their own way, work hard to change the way they are viewed by the world around them.

In South Africa, being transgender means living in a world of forced silence. Being open about who you are, leads to abuse, intimidation and violence. LGBTI rights in Africa often clash with traditional African culture in which same-sex relationships are deemed ‘un-African’ and where homophobia is rampant. This is especially the case in the suburbs and townships of big cities like Cape Town and Johannesburg, where intolerance often leads to violence towards women like Chedino Wessels.

Chedino is a transgender woman living in Heideveld, a poor suburb of Cape Town. I met her in 2012 while working on another project, and we quickly became friends. Together we decided that I would create a visual record, not only, of her life as a pre-transition, transgender woman, but should the day ever come, her gender reassignment surgery. Neither of us thought that would ever happen as Chedino had been on a waiting list for the last 12 years. Chedino had resigned herself to living life as a woman, stuck in a man’s body.

However, to her shock and surprise, Chedino was one of four individuals who would have their operations funded by the government in 2017. She would finally be able to physically become the woman she had always been, in body as well as in mind.

I went to Cape Town and spent time with Chedino leading up to the surgery, for the surgery itself and the first week of recovery. Due to our long friendship, Chedino gave me access to everything, and the images I’m submitting to you now are the result.

As a photographer my work normally focuses on portraying my subjects as they would like to be seen. I ask them to represent themselves. The pictures create room for recognition in both their own communities and in the outside world, something that the women I photograph have, in many cases, lived their entire lives without. But for this series I wanted to go deeper, in order to witness the transition of Chedino, the shedding of her male skin, and her first, tentative steps as a woman.

Aside from the obvious risks of invasive surgery, and the long road of recovery, Chedino was confronted with the fulfilment of her wish, a wish that had come to define her. For so long, she could only wish, and now, all of a sudden, she was going to become a woman.

In your concept introduction, you say “The skin is the totality of a boundary surface. It is between us and the world.” But for Chedino, her skin was so much more. It was a veil which hid her true self. It was a constant reminder of what she could not be. A manifestation of an identity that Chedino could only dream of.

Yet, after her surgery, her skin was the vessel that held a new woman. It was the physical material that was used to construct her ‘womanhood’. It needed care and attention. It was touched by a loving fiancee. It tingled with the excitement of attaining her intended identity.

BIO

Julia Gunther is a Berlin born freelance photographer who specialises in documentary projects. Julia’s work focusses on issues related to wildlife and conservation, global healthcare and social injustice.
Julia’s most prominent collection of work is her Proud Women of Africa project which documents the lives of strong women she has met during her travels through Africa.

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Negli ultimi otto anni, ho lavorato a un progetto a lungo termine  intitolato “Proud Women of Africa”: un racconto  che documenta la vita di  attiviste e le loro lotte personali o pubbliche per influenzare il cambiamento sociale nelle comunità in cui vivono. Alcune di queste donne promuovono attivamente il cambiamento. Altre incoraggiano il cambiamento creando un esempio. Ma tutte, a modo loro, lavorano duramente per cambiare il modo in cui sono viste dal mondo che li circonda.

In Sudafrica, essere transgender significa vivere in un mondo di silenzio forzato. Essere aperti su chi sei, porta ad abusi, intimidazioni e violenze. I diritti LGBTI in Africa spesso si scontrano con la cultura tradizionale africana in cui le relazioni tra persone dello stesso sesso sono considerate “non africane” e  l’omofobia è dilagante. Questo è particolarmente vero nelle periferie e nelle township di grandi città come Cape Town e Johannesburg, dove l’intolleranza porta spesso a violenze nei confronti di donne come Chedino Wessels.

Chedino è una transgender che vive a Heideveld, un sobborgo di Città del Capo. L’ho incontrata nel 2012 mentre lavoravo ad un altro progetto e siamo diventate rapidamente amiche. Insieme abbiamo deciso di creare un racconto visivo, non solo, della sua vita di donna transgender pre-transizione, ma, se mai fosse venuto il giorno, il suo intervento chirurgico per cambiare sesso. Nessuno di noi pensava che sarebbe mai accaduto poiché Chedino era rimasta  in lista d’attesa per  12 anni. Chedino si era rassegnata a vivere la vita da donna, bloccata nel corpo di un uomo.

Tuttavia, con stupore e sorpresa, Chedino era una delle quattro persone che avrebbero avuto le loro operazioni finanziate dal governo nel 2017. Finalmente sarebbe stata in grado di diventare fisicamente la donna che era sempre stata, sia nel corpo che nella mente.

Sono andata a Città del Capo e ho trascorso con Chedino il tempo  che ha preceduto l’intervento chirurgico, l’intervento chirurgico e la prima settimana di recupero. Grazie alla nostra lunga amicizia, Chedino mi ha dato l’accesso a tutto, e le immagini di questo progetto fotografico sono il risultato.

Come fotografa, normalmente il mio lavoro si concentra sul ritrarre i miei soggetti come vorrebbero essere visti. Chiedo loro di rappresentare se stessi. Le immagini creano spazio per il riconoscimento nelle loro comunità e nel mondo esterno, qualcosa che le donne che fotografo hanno, in molti casi, vissuto senza. Ma per questa serie ho voluto approfondire, per assistere alla transizione di Chedino, alla caduta della sua pelle maschile, e ai suoi primi, incerti passi come donna.

A parte gli ovvi rischi della chirurgia invasiva e la lunga strada della guarigione, Chedino era finalmente di fronte alla realizzazione del suo desiderio, un desiderio che era arrivato a definirla. Per così tanto tempo, aveva potuto  solo desiderare, e ora, all’improvviso, stava per diventare una donna.

Per Chedino, la sua pelle è molto di più di una superficie. Era un velo che nascondeva il suo vero sé. Un costante promemoria di ciò che lei non poteva essere. Una manifestazione di un’identità che Chedino poteva solo sognare.

Eppure, dopo il suo intervento, la sua pelle rappresenta  il recipiente  che contiene una nuova donna. Il materiale fisico  usato per costruire la sua “femminilità”